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La partícula de Dios de lleva el premio Nobel

higgs-boson8 de octubre. El bosón Higgs, conocido popularmente como “la partícula de Dios” por su papel aparentemente fundamental en la creación del universo, fue el descubrimiento por el que los físicos Peter Higgs y François Englert ganaron el martes el Premio Nobel de Física.

Esa partícula esquiva, que había sido objeto de una intensa búsqueda científica, fue hallada el año pasado, según anunciaron en su momento los científicos del acelerador de partículas más poderoso de la historia que maneja la Organización Europea de Investigación Nuclear, CERN.

Según los expertos, todo lo que vemos a nuestro alrededor está compuesto de átomos, que contienen en su interior protones, neutrones y electrones. Y estos, a su vez, están compuestos de quarks y otras partículas subatómicas. Los científicos se preguntaban de qué modo estos componentes minúsculos del universo llegaron a adquirir masa, porque sin ésta, las partículas no formarían conglomerados ni habría materia.

Una teoría, que propusieron por separado Higgs y Englert, es que una nueva partícula debía estar creando un campo de energía “pegajoso” que actuara como un plano resistente sobre otras partículas. Los experimentos en el CERN, que hacen chocar entre sí partículas a velocidades inconcebibles, confirmaron que esta partícula existe en una forma similar a la que propusieron los teóricos, aunque quizás no exactamente igual.

La partícula Higgs es un elemento de muchas ecuaciones teóricas por las que los científicos tratan de comprender cómo se formó el universo. Si esa partícula no existiera, dichas ecuaciones deberían ser modificadas sustancialmente. El hecho de que exista da mayor fundamento al modelo estándar de la física de las partículas, que explica en gran parte el funcionamiento del universo. Los científicos dicen que todavía resta mucho por hacer, especialmente debido a que los neutrinos -partículas subatómicas que en el pasado se creyó carecían de masa- parecen tener masa. Los investigadores tratan además de concebir la naturaleza de la llamada materia oscura, que representa más del 80 % de la materia en el universo sin que se pueda ver.

El Colisionador de Hadrones del CERN es un túnel subterráneo circular de 27 kilómetros (17 millas) que discurre debajo de la frontera franco-suiza y que costó 10.000 millones de dólares construir y operar. Esta cifra incluye los salarios de miles de científicos y personal de apoyo en el mundo que colaboraron en los dos experimentos que buscaron independientemente la partícula Higgs.

Aunque el descubrimiento del bosón Higgs no ha permitido todavía ninguna aplicación práctica, el enorme esfuerzo científico desarrollado en el proceso ya ha dado otros resultados. Investigadores del CERN contribuyeron a desarrollar la “World Wide Web” para almacenar e intercambiar ideas por internet. El colosal poder de computación necesario para procesar la catarata de datos producida por el colisionador también ha impulsado el desarrollo computacional. Los progresos en la captura de la energía solar, la cartografía médica y la terapia con protones para combatir el cáncer también han resultado del trabajo de los físicos de las pequeñas partículas en CERN y otros centros experimentales.

 

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